芬兰机器人将如何拯救世界?

芬兰环保新兴企业ZenRobotics用机器人把我们从垃圾堆中拯救出来。

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芬兰环保新兴企业ZenRobotics(意为“禅宗机器人技术”)用机器人把我们从垃圾堆中拯救出来。

赫尔辛基中央火车站附近一栋建筑的顶端,一块巨大的标识牌标示出这里是ZenRobotics公司的总部。这是一家获奖的新创公司,自2007年创立以来便不断受到媒体的关注。该公司的产品是高度智能化的机器人,它的“大脑”的设计从人脑受到启发,回收废弃物的效率高得超乎想象。

“众所周知,这个世界是垃圾越堆越多、资源越用越少。”ZenRobotics公司营销总监尤佛·贝尔多马(Jufo Peltomaa)说道。“为什么我们不能对产品使用寿命结束后的物流投入和产品制造过程一样的激情呢?产品的生命过程是线性而不是周而复始的。工厂每天产出无数新产品,其中98%在购买后的半年时间内将结束自己的‘生命’,它们最后的归宿就是垃圾填埋场。而大多数的材料,比如说金属,其实可以被回收后重新用于生产制造。”

贝尔多马相信不出五年,随着ZenRobotics革命性产品的大力研发和试验,机器人一统天下的一幕终将近在眼前。“机器人不再代表未来——它们已经到来。”他表示。

最近,通力电梯集团的消费者体验总监尤霍·马尔默贝利(Juho Malmberg)加盟ZenRobotics。随着越来越多大名鼎鼎的人物的加入以及首个重大协议的签署,贝尔多马的预言看来恐怕是所言不虚了。

疯狂的大笑

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废弃物在传送带上传送,机器人则把不同类型的可再生垃圾分拣到不同的收集箱中。图片: ZenRobotics

在ZenRobotics公司网站上,营销传播和媒体报道非同一般——全都是插科打诨式的。公司的专家们有时会被称作“一群妄图统治世界的疯子博士”,有时CEO的话甚至就这样被引述:“哇哈哈哈哈!”(表示疯狂的大笑)

这一切却并没有召来嘲笑,因为ZenRobotics公司的专家团队都是各自领域内的顶尖人士,他们正在开发的是一种极其有用的、至今尚无竞争对手的产品。

“我和托马斯(Tuomas)曾在成功的技术公司——Hybrid Graphics有限公司得到不少宝贵的经验。当我们创立ZenRobotics公司时,便运用了一些从那里得到的实际经验。” 贝尔托马介绍道。“我们咨询了数百家客户,想了解机器人在哪些方面最能够帮到他们。很快我们就发现,无论是从微装配还是造船厂,这些公司全都被同样的问题所困扰:即处理那些因为其复杂而且一直在变化的3D形状,而无法被机器人抓取或识别的物件。”

“致力于垃圾回收的想法便源自于这一发现。原因有几个:首先,环保项目越来越受到重视,比较容易得到资金扶持;回收再生也是当下的一个大趋势,能吸引媒体的关注;而且所有公司都在开发自己的绿色战略。垃圾回收与机器人的结合——后者的发展是又一个大趋势——看来是天作之合。而且,就我个人而言,两者我都很热衷。”

ZenRobotics回收机器人是大量研究的结晶产品,其基础源于首席科学家哈利·瓦尔博拉(Harri Valpola)在神经生物学和机械研究上20年的积累。

该产品目前只适用于建筑和废弃垃圾,但将来的计划是让它可以处理各种类型的固体垃圾,包括商业金属废弃物和有害废弃物。回收要求将原材料从垃圾中分离出来,但这一任务目前对传统机器人而言太过复杂,因而多数只能由工人进行手工操作,而且往往是在非常危险的条件下进行。

聪明人发明聪明机器人

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把握未来:ZenRobotics Recyler回收机器人能够找出可回收的物品,把它们从其他垃圾中分离出来。照片: ZenRobotics

传统工业机器人通常只有极少数的传感器,而且只能在预先定义的简单条件下工作,工作对象也必须是材质统一的物体。ZenRobotics  Recyler(回收机器人)的“生物启发”控制系统却使用了许多传感器输入。这意味着它的工作方式与人类大脑相似,有试错能力,能够从错误中学习,在工作中改进。

ZenRobotics机器人的大脑经过长时间后能对环境形成连贯的总体看法,在需要时从垃圾流中拣出有用的原材料。过去,这在机器人世界中是闻所未闻的。假如你以为这很简单,那是因为你看了太多的科幻电影。贝尔多马强调说,过去从未对废弃物有过如此多元和精确的分析。“我们在这一领域真正掀起了革命。”

你要么是我们的盟友,要么是世界的公敌

尽管一台ZenRobotics回收机器人价值不菲,大约为1百万欧元,但还是会有其市场和客户。在与 Sita Environment(一家全球领先的水和废弃物管理公司)旗下的Sita 芬兰分公司合作实施了若干试点项目之后,ZenRobotics公司已经开始与海外客户签订协议了。

假如一切按计划顺利进行的话,我们很快就将看到一个更清洁、更美好的世界。在这个世界中,大部分单调而又危险的工作将由机器人承担。它们不需报酬,任劳任怨,可以24小时连续工作。

或许,我们人类将从此学会少浪费资源,在购物的时候三思而行,珍惜目前所拥有的一切,而不是一味索取无度。

我们的星球日渐被垃圾和嘈杂的音乐所淹没,不过未来并非没有希望。(英语视频)

安娜•雷卡宁(Anna Leikkari)撰写,2012年9月

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