来自芬兰的创新太空科技

芬兰的“冰眼”公司将通过微型卫星从太空中向地球实时传送雷达图像。这项技术全球应用前景广阔。

阅读文章

Iceye 是一家壮志凌云的芬兰创业公司,希冀以微型雷达卫星一举变革传统地球成像技术。发自太空的雷达图像以小时甚至分钟为单位更新,而不再需要等上一天。

是时常发生的。2010年,刚刚20岁出头的阿尔托大学工程专业学生佩卡·劳利拉(Pekka Laurila)就遇到了这样的人生转折点。在网上浏览的时候他偶然看到一份公告,上面提到阿尔托大学无线电科学与工程系即将开设一门新型卫星课程,目的是为芬兰打造第一枚人造卫星。

彼时的他不会想到,后来自己竟成了拥有20余名雇员的创业公司Iceye的联合创始人兼首席财务官。创立这家公司的目的是开发实时雷达成像服务,通过由运载火箭送入轨道的微型卫星直接从太空向地球输送。

创新太空科技

卫星是 Iceye 公司创始人之一佩卡·劳利拉的挚爱。图片: Iceye

的确,这其中有火箭科技的成分。而从更宽泛的视角看,这是创新的商业太空技术,具有改变航运公司监控北极海冰和冰山状况方式的潜力,并有可能改变救援队获得关于洪水和风暴造成的灾害以及海上原油泄漏情况的实时信息的方式。最终这种基于卫星的雷达成像技术甚至将帮助我们绘制其他行星的资源地图。

话说从头,我们还是先回到劳利拉的大学时代,当时他报读了卫星课程。到了2012年,他就和两个同学联手创办了自己的公司。这中间发生了什么?

“在做学生卫星项目的时候我们意识到,造一颗卫星其实既不需要很多人也不需要很多钱。后来我们就开始寻求这种新卫星技术商业化利用的途径,想出了各种各样的点子。我们的地球成像专业技术大有用武之地,服务需求很大。”劳利拉说道。

“其中一个特定应用领域——北极海域及冰况监控——尤其引起了我们的注意。潜在客户这方面的需求非常大。”

劳利拉学完商学课程后,与搭档们开始了一个为期两年的验证项目,目的是打造一颗原型卫星,用来演示他们所设想的雷达成像服务所需的技术。

“Iceye 就脱胎于这个原型项目。因为我们最原始的原型是在阿尔托大学内制作完成的,所以阿尔托大学是我们公司的所有者之一。阿尔托大学的技术转让规则非常完善透明,一切都进行得顺理成章。”劳利拉表示。

Iceye 公司的办公室仍旧设在阿尔托大学校园内,员工们得以与大学里的太空科技团体保持密切的合作。

信息更新速度是关键

图片: Jari Kokkonen/Vastavalo

北极海域面积广阔,基础设施稀少,关于环境的实时信息很难获得。

假如有钻井在钻探石油,钻井公司需要知道海冰的实时移动情况。假如船运公司和石油公司希望实时看到海冰和冰隙的位置的话,只能出动直升机或飞机,但这样做成本高昂。然而船只和船上载运的货物被海冰围困的风险是巨大的,因此这些公司非常愿意为了能迅速获得冰况信息而花钱。

目前太空中有少数几颗政府拥有的雷达卫星存在,但是冰况信息的更新速度很慢。在实际运作中,一天更新一次的图像是远远不够的。

小型卫星是解决办法,因为零部件全部都是普通的商用产品,成本不过是政府发射的气象卫星的一百分之一。因为单个卫星成本低廉,所以可以成群在太空中运行,以更高的频率提供高质量图像。

发展是硬道理

随着技术和商业方案逐渐成型,劳利拉
和他的团队发现这套系统除了监控北极海域,还有更为广泛的应用。向全球拓展业务的时机到了。

“现在尚处于初期阶段。迄今我们已经制作了一颗概念验证卫星,在2017年我们希望能够将卫星发射上天,在轨道上进行演示。”劳利拉介绍道。

“我们最大的优势就是速度。倘若你需要洪水灾区的图像的话,信息获取必须要快。我们的更新频率是用小时计算的,而不是天。”劳利拉说。

为了达到这样的更新速度,需要若干卫星同时运作。覆盖北极海域,需要大约六颗卫星组成的卫星群。

Iceye 公司制造卫星,交给商业火箭发射公司,后者将卫星加载到运载火箭上送入太空轨道。

“我们的业务在不断增长。对我们来说,大规模全球业务是唯一的选项。在五年时间里,我们必须放至少20颗卫星上天。这是一个现实可行的目标。”

撰稿: Leena Koskenlaakso,《这就是芬兰》2017

这就是芬兰网站

链接